Кто такие конкистадоры? Испанское слово сonquistador означает «завоеватель». Испанцы, появившиеся в Южной и Северной Америке в конце XV—начале XVI веков, как раз и были таковыми — завоевателями, покорившими индейцев и захватившими их земли. По существу, испанцы были первыми европейцами, прибывшими в эту часть света. Здесь они столкнулись с коренными жителями, в том числе ацтеками (современная Мексика), майя (полуостров Юкатан на юге Мексики) и инками (западная часть Южной Америки). К середине XVI века эти народы были завоеваны испанцами, при этом в результате истребления численность населения резко сократилась. Существуют две основные причины того, что огромные государства индейцев оказались бессильны перед сравнительно небольшими отрядами европейцев: во-первых, испанцы были вооружены огнестрельным оружием и передвигались на лошадях, а потому вызывали у индейцев панический страх, во-вторых, европейцы, среди которых было большое количество авантюристов и откровенных преступников, принесли с собой болезни, к которым у коренного населения Америки не было иммунитета (в частности корь и оспу). Эти болезни вызвали массовую гибель индейцев.

К 1435 году конкистадоры Франциско Писарро (прибл. 1475—1541), Эрнандо Кортес (1485—1547) и Васко Нуньес де Бальбоа (1475—1519) присоединили к испанской короне юго-западную часть нынешних США, Мексику, Центральную Америку, почти все острова Карибского моря и значительную часть Южной Америки.